推荐序

推荐序 这个世界需要特斯拉

今天很多人知道“特斯拉”这个词是作为一个公司或者该公司所生产的电动汽车的品牌,但这个品牌却来自于一个人——尼古拉·特斯拉,19世纪末期出生于奥匈帝国的美国发明家。

特斯拉扬名靠三件事情,首先是他发明了交流输电的方法,并且和西屋一起在美国实现了交流输电。与此同时,著名发明家爱迪生采用的是直流输电。交流输电的好处在于它很容易实现高压输电,从而使得电能在传输时的损失可以小到忽略不计的程度;而直流输电在当时是很难实现高压输电的,以至于发电量的很大一部分都在传输中损失掉了,因此无法做到长距离输电。靠着输电效率的优势,交流输电最终胜出其实没有多大的悬念。1893年在纪念哥伦布到达美国四百周年的芝加哥万国博览会上,采用特斯拉的交流供电技术的主会场万盏电灯将夜晚照得如同白昼一般,也就是在这一年,特斯拉达到了他人生的顶点。除了交流输电,特斯拉一生在电气工程上还有很多发明创造,这使他获得了崇高的声誉,并且成为了当时美国电气工程师学会(AIEE)的负责人。

特斯拉广为人知的第二件事是他有许多非常超前甚至荒诞的思想,他的很多论文和发明在当时没有多少人能够看得懂。特斯拉因为交流输电的专利获得了巨大的财富,他完全可以靠那些钱后半生过一个非常富足的生活,但他将那些钱都用于了研制新的技术和实现各种看似不着调的发明。特斯拉也利用他的影响力吸引了包括J. P. 摩根在内的投资人对他那些超前时代的项目进行投资,其中最有名的是从美国向欧洲远程无线输电的项目。特斯拉的想法是在美国大西洋海岸边上建一个高塔(沃登克里弗塔),通过无线电波向欧洲输电。这个想法今天看来既不现实,也没有意义,但却体现出特斯拉超前时代的思维方式和通过技术改变世界的情怀。特斯拉利用他的影响力说服了J. P. 摩根投资这个项目,当然其结果也是可想而知的,他从此被J. P. 摩根当作了不靠谱的人而被抛弃。不过这件事让特斯拉在后世留下了梦想家或者理想主义者的名声。

特斯拉常被人提起的第三件事是他颇为悲惨的晚年生活,这一点就不多说了,在《特斯拉:电气时代的开创者》一书中有很详细的介绍,总之特斯拉因此被人们作为了同情的对象。对他不是很了解的人甚至把他的令人叹息的命运归结于当时资本家强势的社会、他的对头爱迪生,以及冷酷无情的J. P. 摩根等人。但特斯拉有自己的缺陷,这些缺陷导致了他凄惨的命运。

《特斯拉:电气时代的开创者》一书非常详尽且客观地描写了这位天才发明家的传奇一生。但在特斯拉跌宕起伏的人生经历中,我最感兴趣的是开始的几章,介绍特斯拉幼年和少年时是怎样度过的以及他的父母怎样在无形中培养了他作为发明家的特质。具体的内容大家可以读这本书,不过我体会特斯拉在幼年时培养出来的想象力、理性和意志力是他日后成为大发明家的关键。

《特斯拉:电气时代的开创者》一书另一个吸引我的地方就是它详述了这位梦想家为了实现自己科技梦所体现出来的那种百折不挠的精神。特斯拉一辈子除了像疯子一样一头扎进发明中,还不得不花很多时间和精力去找投资——不是为了发财,而是为了实现他那些改变人类的梦想。事实上特斯拉的一生筹集到了很多资金,当然,由于他的想法过于超前,并且很多从理论上讲并不可行,这些投资最后都没有见到结果。最终所有的投资人都退却了,只剩下他一个人依然带着情怀和幻想,走完了87岁高龄的人生。

很难讲特斯拉的一生是成功还是失败,虽然他发明了交流输电和很多其他改变我们生活的东西,但他却没有像同时代的另一位发明家爱迪生那样名利双收。Google的创始人拉里·佩奇青年时在读完特斯拉和爱迪生的故事后,决定今后要做爱迪生而不是特斯拉,因为在他看来,没有财富是无法支持梦想的,这代表了今天很多有情怀的企业家的想法。然而,我们这个世界在需要爱迪生的同时,也需要特斯拉这样的人。我有时把硅谷的成功里面关于人的因素归结为同时具有了三种人——梦想家、工程师,以及连接他们的企业家和投资人。硅谷的成功首先需要有梦想家,因为人没有想到的事情是不可能做到的。在硅谷,伊隆·马斯克和谢尔盖·布林就属于这种人。当然,最后实现梦想家们的设想,一定需要很多脚踏实地的工程师长期不懈的努力。而企业家和投资人,则起到了调度和组织社会资源,将梦想家的想法赋予工程师们来实现这个桥梁的作用。这三种人完美的结合,创造出了硅谷的奇迹。今天,在中国几乎人人都想成为第二种人,即企业家和投资人。虽然不缺乏第三种工程师,但那些人大多做得不情不愿,更多想的是如何进入第二种人的行列。不过,相比之下,最缺乏的还是有情怀、有理想的梦想家,中国创造力真正的希望,寄托在这样一些人身上。

特斯拉的时代已经远离我们而去,但他的理想和情怀鼓舞着一代代年轻人利用自己的知识来改善人类的生活,为后世传递文明之光。

 

吴军

2015年11月于硅谷

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