中文版序

就像这个系列的前两本书一样,本书也选取了一些数学话题,从短小奇异的数学八卦到数学研究前沿问题的简单探讨,不一而足。它不是那种需要读者从第一页开始,一页页地读到最后的书。相反,读者几乎可以随翻随读,在某一页、某一段中找到兴趣所在。我的目标是用简明易懂的方式,向读者展示如今多姿多彩的数学。因此,书中很少涉及高深的数学知识。

我选择将很多话题,尤其是谜题,演绎为短篇侦探故事。解决数学问题与找到谁是罪犯有许多相似之处。它们都有线索,目标也都是运用证据和逻辑来推理出答案。在英语文学中,最著名的侦探当然是由阿瑟•柯南•道尔爵士虚构出的夏洛克•福尔摩斯,他经常与他的朋友华生医生合作。在本书中,类似的也有福洛克•夏尔摩斯和何生医生。每一桩“案子”都是一道数学谜题。

在描述谜题的故事里,除了有笑话、双关语,还包含了许多维多利亚时期的英国历史,比如像“Great Scott!”这样的口语短语——在那时,它表示“我的天呐!”。我相信,其中有许多是很难翻译的。相对而言,数学则要简单得多。

本书也有一些话题是关于神奇的数学应用,人们往往不会想到那些主题还与数学有关。比如,为什么雁群会以V字形飞行,在杯子里的健力士黑啤的泡泡是如何运动的,贻贝聚生地的几何特性,等等。

尽管这是一本数学书,但我并不打算教会读者什么。(虽然读完之后,你们可能会从中学到一些有用的思想。)我想传达的是,数学远比人们想像的要丰富、多样、实用。它也是充满乐趣、令人着迷的。我希望读者从书中得到的最大收获,就是有机会展现一下自己的数学能力,并从中获得乐趣。

伊恩•斯图尔特

2015年7月于英国考文垂