推荐序二

《信息简史》是一本有意思的书。我一直觉得应该有一本这样的书介绍一下信息的历史,詹姆斯·格雷克的这本书正好补上了我这个缺憾。不过,这本书与其说是一部科技史书,不如说总结了一种世界观,即信息是宇宙固有的组成部分,就和力、运动等概念一样。而世界上几乎任何事物都可以用信息的方式量化,或者说就是“万物皆比特”。

为了证实这个观点,作者回顾了信息的历史,或者说是人类使用信息的历史,而这个历史远远比人类开始研究信息要悠久得多。远古的人类已经懂得将信息对应成几种信号,然后用鼓声或者号声传递到远方。随着人类活动的增加,更多的信息产生了出来。为了表达和传递信息,文字和数字应运而生。

到了近代,电的发明和广泛使用,导致了信息的大量产生、广泛使用和在传输上的飞跃。人们也不自觉地开始了对信息的研究,尤其是信息的编码和使用电来传递信息。莫尔斯在设计著名的莫尔斯电码时,已经懂得了对常见的字母采用较短的编码,而对少见的采用长的编码,这样可以减少平均编码的长度。这比香农发明信息论还早了一百多年。而电话的出现使得信息的即时双向传输成为了可能。

电和编码,导致了信息数字化的快速发展,继而导致信息处理工具的发明和信息理论的发展,这就是计算机和信息论诞生的背景。在此之后,人类对信息的研究从自发状态进入到了自觉状态,而计算机正好为处理大量信息提供了可能性。我们的社会从此进入信息时代。

接下来,作者就用信息论这个工具将物理学、生物学和音乐等其他学科联系起来,最后统一到他想说明的主题“万物皆比特”。

《信息简史》一书富有知识性,作者介绍了很多信息和通信科学发展过程中的故事,以提高读者的兴趣。如果用一句话来概括它,那就是“这是一本可以让你长知识的书”。

吴军

2013年秋于美国硅谷

目录

  • 版权声明
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  • 引子
  • 第 1 章 会说话的鼓(似是而非的编码)
  • 第 2 章 持久的文字(心智中并无词典)
  • 第 3 章 两本词典(我们文字的不确定性以及我们拼写的随意性)
  • 第 4 章 将思想的力量注入齿轮机械(喔,欣喜若狂的算术家啊!)
  • 第 5 章 地球的神经系统(就那么几根破电线,我们能指望它什么呢?)
  • 第 6 章 新电线,新逻辑(没有别的什么东西比它更严密地为未知所包裹)
  • 第 7 章 信息论(我想要的不过只是一颗寻常的大脑)
  • 第 8 章 信息转向(形成心智的基本要素)
  • 第 9 章 熵及其妖(你无法通过搅拌将果酱和布丁区分开来)
  • 第 10 章 生命的编码(关于生物体的完整描述都已写在了卵里)
  • 第 11 章 跃入模因池(它其实就是寄生在了我的大脑里)
  • 第 12 章 认识随机性(僭越之罪)
  • 第 13 章 信息是物理的(万物源自比特)
  • 第 14 章 洪流过后(一本宏大的巴别相册)
  • 第 15 章 每天都有新消息(或者诸如此类)
  • 尾声 (意义的回归)
  • 参考文献
  • 致谢
  • 图片版权
  • 译后记