1.2 手

你的手是最不可思议的工程装置,它能戳、抓和指,能系鞋带,能射箭,还能弹钢琴、拉小提琴,能变戏法,能驾驶车、船、火车或飞机。你的手可以握住其他人的手,或跟他们玩拇指相扑。手可以比划出信号语言,也能通过写字或打字来交流。手可以轻抚,也能重击。手可以使用修理钟表的精密工具,也能操作链条锯。有才华的人的双手可以创造艺术杰作,写出音乐或诗歌。人类取得的几乎所有成就,都离不开双手。

一只手有27块骨头,5根手指,包括最重要的拇指。手具有结构复杂的神经、肌腱和肌肉,这些都包裹在富有弹性的皮肤里。然而,这一不可思议的装置,自然造物的杰作,却不能自己做事,而只能执行人脑的指令。死人的手平平无奇,做不了任何事情。

手就是自然的硬件,硬件本身不能做什么。手需要软件(也就是大脑指令)来控制,软件告诉它如何执行和实现大脑希望它做的事情。

松冈容子是华盛顿大学的机器人学教授,她带领科研小组制作了一个解剖学上正确无误的机械手,其手指有和人类手指同样的动作自由度。理论上她的机械手可以完成人手能做的任何事情,但实际上,它只能完成很简单的任务,因为写一个计算机程序来全方位控制松冈的机械手,是非常困难的。在协调多块肌肉的运动时,即使是完成最简单的任务,也需要很复杂的代码。

然而我们的脑就能控制手。可以将脑看做一个性能强大的计算机,如果脑能控制手去系鞋带或是创作艺术,那么计算机程序也一定能。

知道这样的程序存在并不意味着就能找到它们。随着时间的推移,计算机科学家肯定会写出更精深的程序,松冈的机械手将能执行更复杂的活动。这肯定是一个精彩的旅程,但也可能进展缓慢、举步维艰。

一定要这样缓慢吗?想象一下,只要我们简单描述一项任务,马上就会有一个程序提供相应的功能;给计算机输入一段演示人如何打结的电影,然后它立刻就能用机械手重复打结的过程;把莎士比亚全集录入计算机,然后它就能创作一部新的“莎士比亚”戏剧;只要我们能认出某个东西,就能找到它。这些梦想都能成真——前提是P=NP。

P/NP问题的魅力就在这里。究竟能否让所有的事都变得易如反掌?还是说,有些事情注定就没有简单的解决方法?不能排除这种可能性。无论如何,我们并不指望生活会那么简单。尽管我们并不认为P=NP,但这么美好的世界却让我们忍不住充满憧憬。

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