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本书原名为Astronomy for Dummies (2nd Edition),中文暂定名为《Dummies系列:天文学》,本文选自本书第5章第一节。

都知道极光美得让人窒息,可你了解极光吗?不管见没见过,先来了解一下吧,说不定哪天就看见了。


极光是夜空最美丽的景象之一,对于很多人来说,极光是难得一见的。如果住在北半球,你可以看到北极光;如果住在南半球,则可以看到南极光。

当电子流从地球的磁层降落到大气层以下时,激发氧气和其他原子发光,形成极光。这道神秘的光在黑暗的夜空中可能会在几分钟或几小时内保持静止状态,也可能转瞬即逝(因此刚开始观察夜空的新手会难以分辨出极光来)。它可能发出微弱的亮光,也可能跳动,甚至还可能划过夜空。你所能看到的极光可能会有好多种形态;以下为几种最常见的极光。

  • 片状极光:极光出现的最简单形态。片状极光看起来就像天空的一部分,仿佛天上有一片薄薄的云反射着月光或城市的灯光。不过你是看不见云的——只有神秘的极光。

  • 弧状极光:形状像彩虹,但不需要太阳光。弧状极光最常见的颜色是绿色,可静止也可跳动,有时也会出现淡淡的红色。

  • 幕状极光:也称为帷幕状极光。这种壮丽的极光形态就像剧院里波涛状的帘幕,大自然是剧里的明星。

  • 放射状极光:天空中出现一条或多条又长又细又亮的光线,就像天堂洒下来的微弱的光。

  • 冕状极光:在头顶上高高的天空里出现一顶皇冠,光芒四射。

在地球南北两端的高纬度地区经常有极光出现。居住在极光椭圆区(auroral oval)下的人们每天晚上都能看到极光。但你也有可能遇到很反常的情况:如果太阳风产生较强的干扰,影响地球磁层,椭圆区会朝赤道方向移动。住在极光区(auroral zone)——椭圆区下的地区的人们可能会看不到极光,但是朝着赤道方向观星的人们,却可以大饱眼福,看到之前很少见到的极光。最可能在极光区以外看到明亮极光的时候,就是太阳黑子周期达到高峰之后的头几年,所以,大约在2013年及未来几年,你就擦亮眼睛等待极光到来吧。如果你不想等那么久让极光找你来,你可以到美国阿拉斯加州或北欧国家挪威去,那里靠近北极光椭圆区,在大多数晴朗的夜晚都能看到北极光。

访问太阳系类地行星的网站www.spacewe.com,查看美国宇航局、美国国家海洋和大气管理局(National Oceanographic and Atmospheric Administration,NOAA)以及美国空军卫星提供的照片和数据,了解极光椭圆区的日常外观。你可以找到极光活动的预报,你还可以到极光活动提交论坛(Auroral Activity Submission Forum)报告你观察到的极光景象。