“由Andrew Savikas出任Safari Books Online的CEO引发的关于电子书的思考” 原文链接

今天我们正式宣布,选定Andrew Savikas为Safari Books Online的新任CEO。Andrew在一封邮件中阐述了他在新的职位上希望带领公司走向何方,很值得与大家分享。Andrew的前瞻性思想令我很振奋,我认为他有能力使Safari的技术水准和用户体验更上一层楼。在这里我想花点时间谈谈Safari的过去(也就是O'Reilly悠久的电子书历史)和未来,以及整个出版业的未来。

从很多方面来说,Safari的电子书之路始于Dale Dougherty。他最早的尝试是将1987年出版的Unix in a Nutshell for Hypercard放到了网上!当时这一做法可谓超前,但是Dale Dougherty的努力却给出版业带来了两个很有前景的发展方向。

首先是始于1991年的Docbook的发展。Docbook是用SGML(后来用XML)呈现技术书籍的标准方法。(是由Dale联合创办的The Davenport Group开发的,我们的X Window系统书是其“实验品”。)别忘了,当时Web还不存在。虽然那时也有很多在线系统、超文本系统和多媒体系统,但都是专有的,也是非标准的。由于我们的X书被所有主要的Unix工作站厂商采用,我们需要将书“移植”到大量的在线阅读系统中,包括Sun的AnswerBook、 IBM的 InfoExplorer、惠普的LaserROM以及许多现已销声匿迹的系统。

受开源软件兴起的影响,特别是受到X Consortium领导者Bob Schiefler的影响(对于标准如何提升企业的创新水平,他有一些很精辟的观点),我们认为影响未来的最好方法是,促成内容格式化方面的一些标准出现,同时为阅读这些内容进行大量的创新。

20世纪80年代末到90年代初,我们认为这些专有阅读系统中的某一个将最终胜出。(那时候我们的预期受到Microsoft Windows出现的影响,而没有充分认识到开源软件和Web开放内容标准的影响力。)但是,我们知道只要书的格式是标准的,阅读就是开放的,人们可以自己选择好的免费电子阅读器。

因此,Dale在1992年开发了第一款图形化的Web浏览器Viola,这是他探索出的第二大成果。我们采用了Viola,并用它构建了第一款支持广告的Web目录(实际上成为第一个门户网站GNN,即Global Network Navigator)。1995年,我们把GNN卖给了AOL,此后网站便进入了飞速发展阶段。

此时我们仍在继续推出Docbook格式的电子书,因为我们相信电子书终将普及。为此我们需要一系列的工具来生产纸质图书,并从相同的源文件产生各种网页书格式和电子书格式。这一愿景如今已经变成现实,O'Reilly已经拥有一条很容易就能以多种格式创建电子书的生产线(并且可以提供给Microsoft Press这样的数字分销商)。例如,在oreilly.com上提供的目录中,我们为用户提供了多种选择,既可以选纸质图书,也可以通过Safari订阅在线阅读,还允许用户在如下5种无数字版权保护的(DRM-free)电子书格式中任意选择:pdf、epub、mobi (适用于 Kindle)、apk (适用于 Android)和 Daisy(适用于支持视障读者阅读的软件)。添加其他可用的格式对我们来说相当简单。

值得一提的是,O'Reilly的现代化生产线正是在Andrew Savikas的领导下发展起来的。2003年至2010年,他是O'Reilly出版工具团队的领导者。

这就是关键所在:我们最初对电子书的愿景是,电子书应该以标准格式出版,并可以在任何设备上阅读,任何特定的软件或特定的电子阅读设备都不能“锁住”读者。我们希望,阅读仍然能像纸质图书占统治地位的时代一样开放。

在Web快速发展时,我们曾以为我们在这场战役中基本获胜了。但是,支持专有格式的专用阅读设备大量出现,使单个公司垄断阅读(和出版)长篇内容的工具的担心卷土重来。

出版商必须坚持阅读的可移植性和开放式的访问这个立场。要为图书提供多种开放格式、无数字版权保护的版本及多种发行渠道,否则,阅读的世界最终会像微软公司统治桌面软件时一样被寡头所垄断。

Safari的订阅模式来源于如下的信念——电子书最终将成为图书这种长篇内容的主要展现形式,而且电子书需要采用开放和可移植的格式。

早在1994年我就做过一个题为“互联网商业下的出版模式”的演讲,1995年我将其写成了文章。主要讨论的是为什么Web需要支持我们现在所看到的所有这些商业模式,包括付费内容、订阅和免费/广告支持。(1993年初,我被誉为“将广告支持模式引入Web的第一人”。)

我还深信,向在线方式转变将改变图书的性质。我曾写道:“书是信息的用户界面。”它不一定是最好的界面,曾几何时,有些信息只有靠书呈现才方便,如地图集、字典或者鸟类鉴别指南。但是现在,应用程序做同样的工作可能会容易得多。

我早期的一个深刻观点可以用一句话概括:“在线图书要么比纸质书大得多,要么就小得多。”我们已经体会到,Web可以使阅读碎片化,更有针对性,但也能让信息大量聚集,形成可以搜索的大作品。显然,搜索是杀手级的应用,一次只在一本书里搜索是远远不够的。

我们把Safari的发展方向定位为:我们所有图书的可搜索知识库,人们可以通过我们的订阅模式访问我们的每一种出版物。我们想得越多,就越是觉得相对于O’Reilly图书对客户的重要性而言,我们所覆盖的主题还是太少,而且如果我们能联合其他出版商,服务会更强大。于是我们去找了最大的竞争对手之一——培生技术出版集团(Pearson Technology Group)洽谈成立合资公司,同时也邀请其他出版商一起参与。

Safari Books Online现有来自几十家出版商的逾1.7万种图书和视频资料,是互联网上最丰富的技术和商业内容专业馆藏来源。现在有些人不相信像《纽约时报》这种网站采用的“付费墙”(paywall)收费方式能够成功,这种质疑使我们多少觉得有些滑稽,因为在过去的十多年里,我们(以及其他许多科技期刊出版商)一直在使用订阅方式通过网站为客户提供服务。正如1994年我预测的那样,Web为每一种我们能想到的商业模式都留有了一席之地,聪明的出版商会充分利用这些模式。

未来的情况是:用户需要选择。他们希望能选择设备(这意味着选择格式),也希望能选择商业模式。对于研究机构和阅读量大的用户而言,订阅是最佳的模式;对于偶然使用的用户而言,按次付费则比较合适。对于快速变化、很快会过时的内容,靠广告收入补贴似乎是最佳方式。当然,有些内容以App而不是图书的形式展现可能更合适。

现在来看看Andrew正引领Safari走向何方。最初确定的发展方向是实时引用服务,但是我们慢慢意识到,这实际上是一种实时学习服务。随着视频的加入,我们已经在这个方向上开始了努力,但还有很多的事情要做。

另外,当人们购买我们多种形式的图书时,我们需要消除购买地点和购买渠道之间的界限。Andrew专注于使Safari成为一种“可随处访问”的服务。这种服务为移动和平板平台消费提供了更强大的优化,并使我们面对挑战,继续努力确保阅读仍然是个开放的平台。

延伸阅读:图书的未来 by Mike Hendrickson