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2006年至今,我们时常可以看到JavaScript的新闻,刚开始只是JavaScript引擎性能的提升,到后来发现很多是来自HTML5和Node创造的奇迹。如果只看表面,很容易让人感觉这又是一颗卫星。这种现象让人觉得不可信,所以出现了以下各种版本的误解。

  • 为了后端而后端,有意思吗?
  • 怎么又发明了一门新语言?
  • JavaScript承担的责任太重了。
  • 直觉上,JavaScript不应该运行在后端。
  • 前端工程师要逆袭了。

一方面,大家看到JavaScript在各个地方放出异彩,其他语言的开发者既羡慕它的成果,又担心它对当前所从事的语言造成冲击;另一方面,人们还是有JavaScript只能做前端脚本的定势思维。究其原因,还是因为人们缺乏历史观层次上的认知,所以会产生一些莫须有的惴惴不安。

1995年,JavaScript随网景公司发布的Netscape Navigator 2.0发布,它最早命名为LiveScript,随后更名为JavaScript。它出自如今的Mozilla公司的CTO——Brendan Eich之手,其产生来源于网景公司发布的Netscape Navigator浏览器需要一种脚本语言来协助浏览器做一些简单的动态操作。当时网景公司与Sun公司合作密切,不懂技术的管理层希望得到一个Java的脚本版语言,以期能像Java一样风靡。Brendan Eich原本进入网景公司是希望做Scheme语言的开发,但是却接到了一个不喜欢的任务,但迫于当时形势,不得不完成此事,于是JavaScript之父在10天的时间里仓促完成了JavaScript的设计,当时的项目代号是Mocha,名字叫LiveScript。

这门语言除了看起来像Java外,本质与Java语言相去甚远,管理层期望的Java Script其实借鉴了C、Scheme、Self、Java的设计。尽管仓促,但是这门语言还是借鉴了其他语言的不少优点,如函数式、原型链继承等。处于Java阴影下的这门语言获得了它最终的名字:JavaScript。至今,仍然还有许多人分不清Java与JavaScript的关系,就像分不清雷锋与雷峰塔一样。

虽然JavaScript的产生与Netscape Navigator浏览器的需求有关系,但它并非只是设计出来用于浏览器前端的。早在1994年,网景公司就公布了其Netscape Enterprise Server中的一种服务器端脚本实现,它的名字叫LiveWire,是最早的服务器端JavaScript,甚至早于浏览器中的JavaScript公布。对于这门图灵完备的语言,网景早就开始尝试将它用在后端。

随后,微软在第一次浏览器大战时,于1996年发布的IE 3.0中也包含了它的脚本语言:JScript。基于商标的原因,它叫JScript,但是与JavaScript兼容。在1997年年初,微软在它的服务器IIS 3.0中也包含了JScript,这就是我们在ASP中能使用的脚本语言。鉴于微软处处与网景针锋相对,出于保护自己的目的,网景公司推进了JavaScript的标准化进程,于1996年11月将JavaScript递交给ECMA国际标准组织,在1997年7月公布了第一个版本,是为ECMA-262号标准,又称ECMAScript。

可以看到,JavaScript一早就能运行在前后端,但风云变幻,在前后端各自的待遇却不尽相同。伴随着Java、PHP、.NET等服务器端技术的风靡,与前端浏览器中的JavaScript越来越重要相比,服务器端JavaScript逐渐式微。只剩下Rhino、SpiderMonkey用于工具。

然而,这个世界是变化的。第一次浏览器大战落幕后的JavaScript的世界有些平静,但依然在萌生一些变化。Google对Ajax的应用让JavaScript变得越来越重要。Firefox的发布掀起了对IE的反攻,迎来了第二次浏览器大战,竞争令JavaScript的性能不断提升,Chrome的加入令它高潮迭出。CommonJS规范的提出,不断在完善JavaScript。ECMAScript标准的不断推进,令语言更加精炼简洁,不停地去芜存菁。

浏览器端JavaScript在Web应用中盛行,甚至让人们忘掉了JavaScript可以在服务器端运行这码事。但是,服务器端JavaScript现在回来了,因为Node诞生了。Node的诞生离不开上述的历史契机,服务器端JavaScript在漫长的历史中长期停滞留下空白,但Node重新将这个领域激活。Ryan Dahl基于对高性能Web服务器的探索,无意间促成了服务器端JavaScript领域的焕然一新。Node凭借V8的高性能和异步I/O模型将JavaScript重新推向了一个高潮。现在,Node不仅满足JavaScript同时运行在前后端,而且性能还十分高效。与传统印象中的不同,它甚至可比于当前的高效脚本语言。

奇妙的反应还在继续,前后端要跨语言开发的现状已经开始改变,因为语言堆栈的不同,开发者的分工也进行了细分:前端工程师和后端工程师。专业技能因为分工而精进,但也将技能变为专利,似乎前端工程师不能进行后端开发,后端工程师搞不定前端开发,犹如树立的墙。但Node的出现令这种分工的界限又开始模糊了。同时一些后端工程师也关注到Node,他们甚至不关心前后端语言是否一致,而是赤裸裸地表示对Node高性能的垂涎,如实时、高并发等。

大量的前后端工程师加入了Node的开发阵营,GitHub上JavaScript是最活跃的开发语言,NPM社区第三方模块恐怖的增长速度和下载量都昭示着这个过程不可逆,在这里吼一声万能的NPM,总能找到你需要的解决方案。很多不断涌现的项目和创意都因为Node和前端开发能共用一种语言而独特。换言之,Node的本意是提供一个高性能的面向网络的执行平台,但无意间促成了JavaScript社区的繁荣,并进而形成强大的生态系统。

Node的诞生历程如下所示。

  • 2009年3月,Ryan Dahl在其博客上宣布准备基于V8创建一个轻量级的Web服务器并提供一套库。
  • 2009年5月,Ryan Dahl在GitHub上发布了最初的版本。
  • 2009年12月和2010年4月,两届JSConf大会都安排了Node的讲座。
  • 2010年年底,Node获得硅谷云计算服务商Joyent公司的资助,其创始人Ryan Dahl加入Joyent公司全职负责Node的发展。
  • 2011年7月,Node在微软的支持下发布了其Windows版本。
  • 2011年11月,Node超越Ruby on Rails,成为GitHub上关注度最高的项目(随后被Bootstrap项目超越,目前仍居第二)。
  • 2012年1月底,Ryan Dahl在对Node架构设计满意的情况下,将掌门人的身份转交给Isaac Z. Schlueter,自己转向一些研究项目。Isaac Z. Schlueter是Node的包管理器NPM的作者,之后Node的版本发布和bug修复等工作由他接手。
  • 截至笔者执笔之日(2013年7月13日),发布的Node稳定版为v0.10.13,非稳定版为v0.11.4,NPM的官方模块数达到34 943个,模块的周下载量为1479万次。
  • 随后,Node的发布计划主要集中在性能提升上,在v0.14之后,正式发布出v1.0版本。

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