图灵访谈之三十四:专访《奇思妙想》作者Dennis Shasha:

Dennis Shasha《奇思妙想:15位计算机天才及其重大发现》的作者,纽约大学柯朗数学研究所计算机科学教授,先后获得耶鲁大学理学学士、雪城大学理学硕士和哈佛大学哲学博士学位。他的研究领域包括生物计算(包括实验性设计)、模式识别以及树和图标的查询、时间序列的模式探索、加密文件系统等。

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Q1:有些人觉得科学研究和业界发展脱节,科研的价值也很难衡量。作为普通人来说,应该怎么评估科学研究的价值?您自己是一位计算机科学家,对于这方面的问题可有什么亲身经历?

Dennis : 科研可以从业界获得的东西太多太多。一线工作者和工程师们不需要想象,就知道实际操作中的问题到底是什么。但是我们从纯科学领域的收获也不少:伽利略担心星球的转动;牛顿发现了比伽利略更简单的公式,并在此过程中发现了力与运动的法则,而机械工程师和土木工程师每天都把这些法则应用于实践。在计算机科学领域,拉宾和斯科特的研究完全出于对于数学的兴趣,但是“正则表达式查询”恰恰是搜索引擎的基础。数论学者们发现了质数的有趣特性,而这些正是当今密码学和电子商务安全的根本。

Q2:计算机科学的根本和基础似乎在很长时间以来并没有什么大的改变,而软件开发上的递归重复开发是否正在浪费着当前人类最聪明的一群(潜在的)天才/人才?相对应地,你认为计算机科学的最终目的是什么,解决人类的问题,还是发现绝对的真理?

Dennis : 我认同某些人的观点,在软件开发过程中确实存在着很多浪费,比如一个很好的软件被另一款而取代,而那个新软件的闪光点仅仅是因为它是由最新最流行的语言开发的。但是话说回来,如果要说现在我们所享受的很多产品都是重复发明就是对很多以软件为基础的设备的不尊重了,比如说手机、各种网站,以及智能飞机。计算机科学是一门百花齐放的学科:它帮助研究者们分析数据,好让科研人员可以更好地理解我们身处的自然世界;机器人可以帮助行动不便的老人;学习模式可以帮助我们更好的研究科学、金融以及市场;密码学帮助我们保守机密;图形学可以展示信息;数值分析可以让我们设计出更好的飞机。

Q3:计算机科学是否会像物理学那样在某一个阶段以后驻足不前?你认为相比于其他科学学科,计算机科学的特点是什么?

Dennis : 物理学是一门试图理解事物本质的学科。而真理的展露如今变得越来越困难,我们要花很大的气力(比如宇宙飞船和加速器)才能迫近一步。计算机科学在计算复杂性方面的的研究属于科学范畴,但是同时,计算机科学也是一门工程学科。而作为工程学科的计算机科学是发展迅速,变化多端的,因为真理是不变的,而人类的想象却可以打开无数扇机会之窗。

Q4:在未来十年,你认为计算机科学领域最有发展前景的研究方向是什么?你对想在计算机科学领域从事一番事业的年轻人有什么忠告吗?

Dennis : 从科学角度分析,我认为最有发展前景的学科是机器学习,因为现在几乎所有的学科都在不断生成海量数据,而分析这些数据并从中总结经验的能力将会成就一门伟大的学科。从金融角度分析,能把大笔的钱挪来挪去的工作所得的报酬,永远在平均水平线之上。

要做到享受计算机科学,你就需要不断地学习新技能。其中的原因很简单,如果你只了解老的技术,你就会被孤立。你所要做的就是从基础学起:算法、编程,以及数据管理。然后你就可以找到一份工作。要和你尊敬的人一起工作,同时他们也尊敬你。在这样的环境中,继续学习吧。

Q5:很多人都很好奇计算机科学以后会发展出什么。是否有可能计算机完全模仿人,甚至改善人类智能呢?

Dennis : 是的,计算机已经可以在很多领域模仿人甚至超过人类的智能:计算机软件可以模仿股票投资人的行为;计算机玩象棋可以胜过大多数人(但是在中国围棋方面还不行);计算机在库房管理方面远胜人类;而机器人正在成为工厂劳动力的主体。计算机通过替人从事很多工作而提高了人类智能的水平。如果你的计算机为你买卖股票的话,那你就可以腾出时间来好好想想如何做风险管理了。


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